Billy Meredith: O primeiro superstar

Parece improvável, mas já no século retrasado o futebol britânico tinha um superstar em seus gramados. Billy Meredith, galês, é o responsável pela alcunha hoje dada a jogadores como Wayne Rooney e Steven Gerrard. Herói nos dois clubes de Manchester, o meia-direita foi personagem central de alguns episódios marcantes, decisivos para que seus feitos ganhassem ainda mais profusão.

Quem foi Meredith

William Henry ‘Billy’ Meredith nasceu em Chirk, pequena cidade do leste galês, em julho de 1874. Antes de tentar a sorte como jogador de futebol, seu afazer mais relevante foi montar cavalos que trabalhavam na extração de carvão. Certamente, ele tinha talento para desempenhar uma função mais importante.

Segundo conta quem viu Meredith jogar, o galês era um meia-direita ao melhor estilo right-winger, atuante pelo lado do campo ou eventualmente utilizado no ataque propriamente dito. Talentoso, mostrava eficiência tantos nos cruzamentos quanto nas jogadas individuais, o que lhe rendeu o apelido de “mago galês”. Um site de Manchester lhe classifica como a mistura da atitude de Cantonna com a habilidade de Giggs – dois ídolos do United. Há, ainda, quem lembre de um curioso hábito do legendário jogador: gostava de jogar com um palito entre os dentes.

Os primeiros registros de sua longínqua carreira são dos pouco expressivos Wrexham e Northwich Victoria. Contudo, aos 20 anos, o azul-celeste passou a ser sua cor. Meredith chegou à Manchester para vestir a camisa do City. Ali, dava um passo importante para se tornar um dos personagens mais importantes do futebol britânico do século XIX.

Àquele momento, o Manchester United ainda tinha o antigo nome de Newton Heath, e enfrentava o City no primeiro dérbi da história da cidade. Billy Meredith, uma semana após estrear nos Blues, anotou dois gols e, com um impacto imediato, instalou seu nome no coração dos torcedores azuis.

A quantidade de serviços prestados ao Manchester City não pára por aí. De 1899 a 1904, Billy Meredith foi duas vezes campeão da segunda divisão nacional e uma vez da Copa da Inglaterra. Sua reputação pôde ser aferida quando uma revista inglesa resolveu descobrir qual era o maior superstar do futebol local. Meredith venceu.

Carreira polêmica

Como toda estrela que se preze, Billy Meredith teve situações polêmicas marcantes ao longo de sua trajetória no futebol. Em 1905, foi personagem central de um escândalo alardeado pela Football Association. Segundo o apurado – e nunca admitido pelo galês, um atleta do Aston Villa foi subornado. Meredith, além de outros jogadores do City, ficou fora dos gramados por 18 meses.

Outro fato foi decisivo para que, no início do século passado, o United assumisse a dianteira do cenário local e se projetasse como um clube grandioso. Em 1907, descobriu-se que o Manchester City excedia o teto salarial permitido pela FA, o que significou a demissão sumária de cinco diretores e 17 jogadores dos Blues. Em uma atitude ofensiva e importante, o Manchester United levou cinco dos despedidos. Entre eles, estava Billy Meredith.

No clube vermelho, Meredith teve sensível colaboração para os primeiros grandes títulos atingidos. Entre eles, os nacionais de 1908 e 1911, além da FA Cup de 1909. Em 1921, “o mago galês” retornaria ao Manchester City, estendendo sua interminável carreira até 49 anos e 245 dias, marca de sua última exibição com a camisa dos Blues. Em tempo: Billy foi convocado em 46 oportunidades para a modesta seleção galesa.

Seja por títulos, episódios marcantes e curiosos, ou mesmo pela sua qualidade atestada por relatos confiáveis, Billy Meredith foi incluído, em 2007, para o “hall of fame” inglês, além de estar no mesmo hall do City of Manchester Stadium. Em um tempo em que o futebol era semi-profissional e exalava romantismo, Meredith foi o primeiro superstar da bola. Um título indiscutivelmente de nobreza e reputação.

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Equipe Trivela

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