Inglaterra e Croácia fizeram um jogo pegado, duro e emocionante em Wembley. Depois de um jogo cardíaco contra a Espanha na quinta (15), com a Croácia arrancando a vitória no último minuto, desta vez foi a vez do duelo contra os ingleses ter emoção até o fim. Desta vez, porém, quem saiu comemorando foi a Inglaterra. Com uma virada, o time comandado por Gareth Southgate venceu por 2 a 1, fez a Croácia ser rebaixada como última dos três do grupo e avança como classificada à fase final da Liga das Nações.

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O duelo entre as duas seleções já tinha acontecido na Copa do Mundo, quando os croatas, na prorrogação, eliminaram os ingleses. Desta vez, o duelo não poderia terminar empatado, porque se não os dois times terminariam eliminados. Pior para a Inglaterra, que ainda seria rebaixada à Liga B da Liga das Nações. Portanto, é compreensível a postura adotada pelos Three Lions com o apito inicial.

Desde o primeiro tempo, era a Inglaterra quem partia para cima da Croácia, que se postava defensivamente. O problema da Inglaterra é, como sempre, a falta de ideias. O time é de fato esforçado, tem alguns bons jogadores e um fora de série em Harry Kane, mas é um time, por assim dizer, simples. Não é um time que faz muitas triangulações, nem que consegue construir muitas jogadas envolvendo o adversário. Assim, fazia pressão, especialmente na saída de bola e não deixando a Croácia respirar. A estratégia parecia ser retomar a bola e atacar em velocidade. E estava até funcionando. O problema é que o gol não saía. As chances, dos dois lados do campo, vinham de falhas defensivas. O placar, porém, ficou no 0 a 0 no primeiro tempo.

No segundo tempo, a Croácia parecia ter cansado. A Inglaterra aproveitou para crescer no jogo. Passou a pressionar muito em busca do gol e praticamente morar na intermediária ofensiva. O gol inglês parecia iminente no lotado estádio de Wembley. Toda vestida de branco, a Inglaterra se aproximava de um gol que a classificaria para a fase final da Liga das Nações. É, mas o futebol tem umas peças sendo pregadas o tempo todo. Tudo até que, aos 12 minutos, um contra-ataque causou um silêncio em Wembley.

Em um ataque pela direita, Nikola Vlasic recebeu dentro da área, tocou para trás e tocou para Andrej Kramaric, que dominou, girou, fintou duas vezes e chutou. A bola desviou e, para sua sorte, morreu dentro do gol: 1 a 0 para os croatas. Assim, a vice-campeã do mundo se classificava e, de quebra, empurrava a Inglaterra para a Liga B. E o gol mudou o jogo não só no placar, mas nos minutos seguintes.

A Croácia, que pouco atacava, passou a ter chances de contra-ataque diante do desespero inglês. Em alguns contra-ataques, o time teve chance de ampliar o marcador. A situação estava tensa para o time da casa, mas aí veio um gol de uma Inglaterra que usa muito as bolas paradas. Em lateral cobrado na área pelo zagueiro Joe Gómez, a bola sobrou para Harry Kane, que tocou de leve para o gol, tirando do goleiro Lovre Kalinic. A bola foi devagar, na direção de entrar, e Jesse Lingard aproveitou para chutar para dentro, completando já em cima da linha: 1 a 1, aos 33 minutos.

Jogo empatado, bom para a Espanha. As duas seleções ficaram com cinco pontos, enquanto a Espanha tinha seis. O empate seria ruim para os dois. Por isso, a Inglaterra precisou colocar a cabeça no lugar. E quando empatou o jogo, Harry Kane instruía os jogadores a voltarem rápido ao seu próprio campo. O capitão ainda acreditava.

A pressão continuava, sem muita bola trabalhada, mas com mais talento em campo. Jadon Sáncho entrou, assim como tinha entrado Lingard, autor do primeiro gol, e Dele Alli, que substituiu Fabian Delph. Sancho deu mais vida ao ataque do time. Rápido, habilidoso e com boa movimentação, ele era quem mais criava chances.

Só que o gol sairia bem ao estilo desse time inglês. Eram 40 minutos e o lateral Ben Chillwell cruzou para a área e a bola foi passando por todo mundo, até que, no meio da área, Kane se jogou em um carrinho para tocar na bola e empurrar para dentro. Gol de camisa 9. Gol de centroavante. Gol da vitória. Gol da classificação. Curiosamente, o seu primeiro gol na Liga das Nações. E logo um gol tão decisivo.

Kane se joga para marcar o gol da vitória da Inglaterra (Photo by Catherine Ivill/Getty Images)

A Inglaterra avança na Liga das Nações. Com sete pontos, os ingleses, semifinalistas da Copa, deixam para trás a Espanha, com seis pontos, e Croácia, com cinco. Os croatas, vice-campeões, caem para a Liga B da Liga das Nações. Em um grupo tão apertado, que todos poderiam se classificar no último jogo, não é algo para se lamentar tanto assim. O mais importante para a Croácia é olhar para a Eurocopa de 2020, quando o time é um dos fortes para buscar, quem sabe, o título que bateu na trave na Rússia.

Os ingleses avançam. Vão às semifinais da Liga das Nações, que será em Portugal, junto com o time da casa. Outras duas seleções ainda serão definidas, mas os ingleses terão a chance de buscar um caneco. E para quem não ganha nada desde a Copa de 1966, quando ficou com a taça jogando em casa, o título da Liga das Nações, a primeira edição, seria bastante marcante. O time tem capacidade para isso. O estilo de jogo ainda está mudando. Apesar das tentativas de mais toque de bola e técnica, o time venceu na bola parada, com o estilo chuveirinho que se viu muito na Copa. Ainda que o futebol não seja tão atraente, tem potencial para mais. Por enquanto, o time resgata a confiança. E pode sonhar mais ainda em Portugal. Um palco onde os ingleses já sonharam. Na Eurocopa 2004, o time caiu diante justamente de Portugal, então dirigido por Luiz Felipe Scolari, nas quartas de final. Será que os ingleses conseguem construir uma nova história?


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